英特尔入局,区块链芯片再起波澜

2022年04月15日 mason 阅读(87)

几天前,英特尔正式宣布了其区块链芯片计划。根据官方公告,英特尔将在其加速计算系统和图形部门成立一个新的定制计算项目团队,专注于区块链和其他新兴计算市场。在区块链方面,英特尔的首款比特币专用集成电路将于今年晚些时候正式发货。这款芯片主要针对比特币。按照官方的说法,它融合了英特尔的多项研究成果(包括高效哈希计算、超低压电路技术等。),其能效比相比GPU可以提高三个数量级以上(1000倍)。目前,Argo Blockchain、Block(原Square)、GRIID等一些上市公司已经与英特尔签订了这款芯片的订单。

Intel布局区块链由来已久

英特尔是老牌半导体巨头中第一家正式发布区块链专用芯片的公司。然而,其实英特尔在区块链领域的布局早已有之,只是之前的布局往往是在软件、系统和应用层面。2016年,区块链刚刚起步的时候,英特尔加入了Linux基金会Hyperledger项目,参与了分布式账本框架锯齿湖的设计。此外,英特尔还积极参与企业以太坊联盟(Enterprise Ethereum Alliance)等区块链组织,参与了零售、金融、医疗保健和娱乐行业的许多相关项目,包括开放音乐倡议(Open Music Initiative)、Pokitdok等。在硬件和系统方面,英特尔之前在区块链的主要投资是其处理器芯片架构中的一些安全扩展(如英特尔软件卫士扩展、英特尔AES-NI等。)和并行指令集技术(如英特尔AVX-512)。英特尔在这方面的主要声明是,其包含这些安全和并行处理特性的处理器(如至强)是最适合区块链领域服务器的处理器芯片。可以看出,英特尔之前在区块链市场的主要思路是将区块链视为一个新的服务器应用市场,希望通过投资软件生态来提高其处理器销量。或者说,区块链与英特尔的其他服务器应用没有本质区别。

英特尔开始真正考虑为区块链领域设计特殊芯片的最早消息是在去年11月,当时ISSCC 2022的高级计划公布了。其中,在“行业芯片发布”环节,我们看到英特尔将发布区块链相关芯片Bonanza Mine,其主要特点是高能效比。不过,此时我们还不能确定英特尔发布的芯片主要是商用还是作为一项研究。

Intel投入区块链芯片的商业逻辑

如前所述,英特尔从2016年就开始积极在区块链布局和投资,但为什么直到今天才正式进入区块链芯片领域?从2016年到今天,其实如果考虑到比特币挖矿ASIC产业的产业化,其实区块链芯片产业已经有了一轮大起大落。英特尔今天进军区块链是否为时已晚?

我们认为,英特尔在区块链的主要兴趣不在采矿或采矿机器,而是在等待区块链可能真正成为下一代互联网支柱技术的机会。在此之前,虽然区块链矿炒业务如火如荼的进行了几年,市场上也诞生了几家估值很高的矿机芯片公司,但这并不是英特尔希望大力投资的方向,所以英特尔当时还是以观察为主,并没有投资相关的芯片业务。2020年后,区块链技术在美国有新的应用,英特尔认为这些应用可能是下一代互联网的主干。这两项技术就是英特尔在官方新闻稿中提到的Web 3.0和Metauniverse。

Web 3.0是一个完全分布式的网络架构。目前我们的网站通常运行在集中式的服务器上,由专门的公司(如百度、腾讯等)运营;相对而言,Web 3.0的网络社区将在区块链的去中心化体系中运行,并不是专门的公司负责其维护和运营,而是区块链的智能合约。比如根据智能合约定义用户对网络社区的贡献,根据智能合约给予相应的奖励,包括一些特殊权利(以NFT的形式发放)。因此,区块链将成为Web 3.0的核心技术,它需要大量的计算能力来支持Web 3.0的运行。元宇宙和Web 3.0可以互为外部,互为内部,Web 3.0可以是元宇宙的底层,运行在Web 3.0上的每一个社区都可以是元宇宙中的一个社区,不同元宇宙社区之间的互通可以通过区块链来实现(例如交易等。).2021年,Web 3.0和元宇宙已经成为硅谷最火的方向。硅谷最著名的风险投资机构,如A16Z、红杉等,早已以“All in Web 3.0”为口号,在这一领域下了大赌注。

在Web 3.0即将成为下一个突破性技术的今天,英特尔正式进入Web 3.0底层的区块链计算技术是顺理成章的。

我们也可以对比一下Web 3.0中的区块链和前两年非常红火的区块链代币挖矿业务之间对于芯片商业模型之间的区别。在挖矿的商业模式中,芯片公司生产挖矿专用芯片的唯一目的就是乘着相应区块链代币的市场价还较高的时候能帮助挖矿公司尽可能多地挖出代币,其主要是针对一个投机市场,其中区块链算力就是全部,而且整体市场的波动非常大。相比较而言,Web 3.0的区块链技术是为了支撑其网络系统运行,因此区块链算力是整体服务器的重要部分但并非唯一指标;此外Web 3.0的整体目标也并非挖矿投机,因此其市场的波动和回报相对来说也较为明确。

对于Intel来说,Web 3.0显然是更符合公司整体定位的。因为Intel在过去一直是服务器领域的领导者,而对于Web 3.0来说,新的网络需要新的服务器芯片,其中的一个新的芯片品类就是区块链加速芯片。换句话说,区块链加速芯片就像AI时代的AI加速卡和GPU一样,是Web 3.0服务器中的一个组件(而并非挖矿市场中那样,矿机中唯一重要的就是挖矿芯片),因此Intel可以把区块链加速芯片搭配其处于强势的处理器一起打包销售,来维持其在Web 3.0时代服务器领域的强势地位。从另一个角度看,如果Intel不做这件事情,那么这个市场大概率将会被Nvidia或者AMD这样的竞争者获取,因此Intel希望自己能尽早布局。从这一点,我们也可以理解为什么Intel的区块链芯片开发是在加速计算和图像部门下,这正是因为在Intel的商业逻辑中,区块链加速芯片将会和AI芯片和GPU一样,成为服务器的一部分。

Intel首款区块链芯片的目标

目光回到Intel发布的首款区块链芯片,我们注意到这块芯片的主要应用是比特币挖矿,并且与Block,Argo Blockchain等热门区块链公司签订了销售合同。从商业上来看,比特币不太可能成为Intel在区块链领域布局的终极目标,而更像是一个用来练手的目标。区块链市场和Intel之前专注的传统IT市场有不少不同,因此通过一个针对比特币的加速芯片一方面可以积累技术方面的经验,另一方面更重要的是能够摸清区块链市场中客户的需求,从而为未来的Web 3.0终极目标铺路。从目前区块链市场来看,比特币确实是最为稳定且规模最大的区块链网络,因此从这里着手也在情理之中。而在Intel这次发布的首批客户中,Block的前身是Square,是目前硅谷著名的支付公司Square改名而来(由Twitter前CEO Jack Dorsey创办),可以说是一家始终处于硅谷前沿风口的公司,因此与Block建立联系相当于是打通了Intel与未来Web 3.0时代公司之间的联系。

从技术指标上来说,Intel的官方宣传中其区块链芯片能效比比起GPU来说高了1000倍,但是并没有和比特币ASIC之间的比较(通常ASIC能效比较高);同时Intel也含蓄地提到由于该区块链芯片的面积较小,因此不会影响其其他芯片的产能。我们认为,这也意味着Intel这一代区块链芯片的预计出货量不会很大,也不打算与其他比特币ASIC做激烈竞争以抢夺挖矿市场,而更像是显示其对于区块链领域的决心,并且希望通过这款芯片来打通技术和市场,从而为未来的真正Web 3.0时代的区块链芯片铺路。

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